Frances Elizabeth « Fran » Allen est une informaticienne américaine née en 1932. Ses recherches ont porté sur l’optimisation des compilateurs. Elle a obtenu des résultats importants sur les compilateurs, l’optimisation de code et le calcul parallèle. Elle est la première femme à obtenir le titre d’IBM Fellow et la première à recevoir le prix Turing.

Biographie

Allen grandit dans une ferme de l’État de New York et sort diplômée de l’université d’Albany avec un BA en mathématiques en 19541. Elle obtient un master en mathématiques de l’université du Michigan en 1957 et commence à enseigner à l’école à Peru dans l’État de New York2. Profondément endettée par les prêts qu’elle a dû contracter pour payer ses études, Allen est embauchée par IBM le 15 juillet 1957. Elle comptait initialement y travailler jusqu’à ce que ses emprunts soient remboursés.

Au début des années 1980, elle fonde le groupe Parallel TRANslation (PTRAN) afin d’étudier les problèmes liés à la compilation pour les architectures parallèles. Le groupe est alors considéré comme l’un des plus importants dans ce domaine. Allen décrit des algorithmes et met en place des technologies qui sont à la base de la théorie de l’optimisation des programmes et qui sont largement utilisés dans les compilateurs modernes.

L’influence d’Allen sur IBM a été reconnue par l’obtention du titre d’IBM Fellow en 1989, elle est alors la première femme à recevoir ce titre. Elle a aussi été présidente de l’IBM Academy of Technology qui joue un rôle important au sein d’IBM en vue de cibler les problèmes techniques et de faire dialoguer les différentes branches de techniciens.

Récompenses

Allen est membre de l’Académie nationale d’ingénieriefellow de l’IEEE, de l’Association for Computing Machinery(ACM) et de l’Académie américaine des arts et des sciences. En 2007, elle fait aussi partie de différents conseils d’administration d’entreprise et d’un conseil de la National Science Foundation.

Allen est intronisée dans le WITI Hall of Fame (en) en 19973. Allen prend sa retraite d’IBM en 2002 et remporte la même année l’Augusta Ada Lovelace Award de la part de l’Association for Women in Computing (en). En 2007, elle devient la première femme à remporter le prix Turing4.

Frances Allen

L’informaticienne américaine Frances Allen est en 2008 la première femme à obtenir le Prix Turing, l’équivalent pour les informaticiens du Prix Nobel, notamment pour ses travaux sur la compilation. L’opération de compilation d’une suite de 0 et de 1 représentant les instructions écrites par un programmeur en une autre suite de 0 et de 1 représentant des instructions correspondantes en langage machine est une opération complexe. C’est d’autant plus vrai lorsque le programme est long.

Frances Allen a travaillé dès le début des années 70 sur l’optimisation de la compilation. Son but était de faire en sorte que le résultat d’une compilation donne des instructions en langage machine que l’ordinateur puisse exécuter le plus rapidement possible. Cela permet de soulager les humains qui peuvent ainsi écrire des programmes plus facilement compréhensibles en sachant que le compilateur se chargera de certaines opérations complexes permettant de gagner du temps lorsque le programme est lancé.

Ces diverses optimisations automatiques sont aujourd’hui indispensables au bon fonctionnement de la multitude de programmes qui sont exécutés chaque jour autour de nous.


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